Philippe Hoeckx van Huis Windels in Mechelen: "Het is veel prettiger om drie sigaren met een verhaal te verkopen dan tien kisten

100%Tabak goes international! Fotograaf en verslaggever werden voor deze editie naar Vlaanderen gestuurd. Naar Mechelen, om precies te zijn, waar zich Huis Windels bevindt, de oudste tabaksspeciaalzaak van België.

 

In 1875 startten August Windels en Catharina Holvoet een sigarenfabriek annex winkel. Vier generaties verder vertelt Catherine Windels het verhaal van haar betovergrootouders: “Zij zijn gestart met een dertigtal arbeidsters. Wij hadden onze eigen sigaren en Semois tabak; pijptabak uit het zuiden van Wallonië”. Jazeker, er wordt in België tabak verbouwd! Vandaag de dag nog slechts op enkele plekken. Tot een aantal jaren terug waren er in het dal van de Semois, een zijrivier van de Maas, meerdere tabaksplantages.”


Droogtrommel


Catherine: “Ik heb de tijd nog geweten dat we met een oude blauwe Volvo stationwagen ’s zomers naar het zuiden van Franstalig België reden, heel die auto volstouwden met balen gedroogde Semois. Dat werd dan natgemaakt, gemengd met andere tabakken om een mildere smaak te bekomen, vervolgens behandeld met een anti- schimmel product en machinaal fijn gesneden. Die vers gesneden tabak werd in een gigantische droogtrommel gedroogd. Dat was toen al een rariteit, maar dat besef je niet als kind.” Als ze rondloopt in de fabriek in Kampen (Huis Windels is importeur van Olifant), reist Catherine terug in de tijd. “In zo een sfeer ben ik opgegroeid. Juist dezelfde geur, juist hetzelfde lawaai. Geweldig!” Vijf jaar geleden is het oude fabriekspand dan toch ter ziele gegaan. Want zoals vader Windels zei: Met alleen oude stenen en nostalgie kun je je boterham niet verdienen. Catherines hoofd begrijpt de noodzaak, maar als wij vragen of haar hart het jammer vindt, krijgen we een hartgrondig; “Ja!”



Samen met haar man Philippe Hoeckx (“ik ben maar aangetrouwd”, lacht hij) bestiert ze de winkel. Toen vorig jaar haar ouders waren afbetaald, is het echtpaar de boel stevig gaan verbouwen. De tijden zijn veranderd, en dus moest de winkel dat ook. Catherine moet toegeven dat ze wel een beetje bang was voor het commentaar van de klanten, maar dat is heel positief uitgepakt. “Mijn alleroudste klant, dat is een dame, die is er zó enthousiast over, daar fleur ik helemaal van op. En wij merken toch een grote verschuiving in ons cliënteel. Mensen komen veel makkelijker binnen, de drempel is echt volledig weg. Eigenlijk hoort het kiezen van de producten al bij de beleving.” Philippe (“ik ben hier zowat financieel directeur”) kan ons desgevraagd melden dat de omzet in december zo’n 25 % hoger lag, en over dit jaar tot zover al zo’n 20%.


Chauvinistisch

Zijn er verschillen tussen het verkopen van tabakswaren in België en Nederland?  “Zeker”, zegt Philippe, “De longfillermarkt is groter in België. Nederlanders zijn chauvinistischer, en omdat jullie heel mooie producten van eigen bodem hebben, blijven jullie daar meer aan hangen.” Een groot verschil tussen de beide landen is het beleid met betrekking tot gedistilleerde dranken. Spirits, zoals de Vlaming zegt. Wat wij in Nederland niet mogen, mag in België wel, en dus heeft Huis Windels naast de rookwaren ook whisky, rum, gin, tequila, port, grappa, cognac, armagnac en calvados in de schappen staan. “Omdat de manier van roken veranderd is, was ik op zoek naar iets anders om er bij te doen. En dan ben ik veertien jaar geleden met spirits begonnen,” legt Catherine uit. “Ik probeer uiteraard de minder doorsnee producten in huis te nemen. De benadering van spirits is helemaal anders dan die van rookwaar. En het cliënteel is ook heel anders. In de oude winkel hadden wij lange togen en daarachter stond de drank. En de mensen die voor de spirits kwamen, hadden vaak iets van: Mag ik even achter de toonbank komen?… Ik vond dat eerst zo vreemd. Maar je moet daar eigenlijk met uw neus bovenop staan, je moet die fles kunnen vastpakken en lezen wat daar op staat”. De verbouwing verschafte de oplossing. De winkel werd veel opener en toegankelijker.


Compromisloze liefde

“En nu komen er klanten voor sigaren, en klanten voor drank”, constateert Catherine tevreden, “én voor beiden”. Philippe voegt toe: “Dat is het voordeel nu, dat we een heel breed publiek kunnen bereiken, veel breder dan vroeger.” Dat brede publiek heeft het goed in Huis Windels. Want als er één ding opvalt aan Catherine en Philippe is het de passie, de compromisloze liefde voor de schoonheid van de producten die ze verkopen. “Het is veel prettiger om drie sigaren met een verhaal te verkopen, dan tien kisten van vijftig over de toog te schuiven”, zegt Philippe. ”Da’s de fierheid van de speciaalzaak.”


Jonger personeel

Daar kan zijn vrouw zich volledig in vinden: “De mensen komen bij ons voor raad, zo van; ‘Ja, mijn man heeft al dit gerookt of heeft al dát gedronken, maar nu wil hij iets in die en die stijl.” Dat vind ik de leukste klanten. Wij hebben ook supergepassioneerd personeel. Wouter was voorheen vertegenwoordiger bij een belangrijke invoerder van spirits. Toen hij vernam dat onze vroegere verkoopster Sofie ontslag genomen had, heeft Wouter ons gevraagd of hij bij ons kon komen werken. Ondertussen is Wouter nu al meer dan een jaar onze trouwe rechterhand. Michiel, al jaren onze vaste jobstudent en zoon van Catherines oudste zus, werkt sinds april ook in voltijds dienstverband. Michiel studeerde af als leerkracht Geschiedenis – Aardrijkskunde, de passie voor onze producten is echter zo groot dat hij toch opteert voor ons beroep. “Sinds wij met jonger personeel zitten,” vult Philippe aan, “trekken wij ook een jonger publiek aan.” Catherine: “Die jonge gasten, dat is een heel fijn cliënteel. Want daar is het de kwaliteit die primeert, en niet de kwantiteit. En dat is fijn, omdat je het over smaak hebt, over beleving.”

Sigaren, spirits en klanten… ze worden allemaal even respectvol behandeld in Huis Windels. Dat alles volgens het credo, dat Philippe heel stellig uitspreekt: “Een product waar wij niet achter staan, verkopen wij niet.” 

 


Terug naar overzicht